Avedon, el genio de las mil cámaras

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Vista de sala de la muestra de Richard Avedon en la galería Pace de Nueva York

Esta nota fue publicada en Revista Ñ en día 10.01.2018

Todas las fotografías son precisas. Ninguna de ellas es la verdad

Richard Avedon

El de Chelsea es, muy probablemente, el caso único de un barrio que se mueve al ritmo de las galerías de arte. Claro que hay otros distritos en ciudades del mundo en los que las galerías reinan y brillan, pero en Chelsea es diferente. Son cuadras y cuadras de galerías de arte donde antes hubo talleres y depósitos gigantescos y hoy se muestra, se escribe y se comercia con lo más importante del arte contemporáneo del mundo.

En la calle 24, entre la 10 y la 11, a mitad de cuadra, está una de las tres sedes neoyorquinas de PACE/MACGILL, una galería especializada en fotografía contemporánea, que está dirigida actualmente por Marc Glimcher y que tiene, además, otras cinco locaciones alrededor del mundo.

Con apenas cruzar la puerta de la galería, el espectador estará frente a un tesoro documental, estético y político. Nothing Personal es un proyecto que el fotógrafo Richard Avedon y el ensayista y poeta James Baldwin idearon en 1964, bajo la forma de un libro de advertencia y denuncia.

El dialecto actual lo llamaría fotolibro, o libro objeto, pero estas nominaciones no le hacen justicia. El resultado final es un libro de una belleza pop indiscutible y de una potencia social arrolladora que combinó la sofisticación artística con la claridad política sin sobreideologizaciones en proporciones ideales.

Los textos de Baldwin, poeta negro criado en el Harlem duro de los años 30 y que el tiempo elevó al rango de profeta, se correspondían con las severas imágenes de la fotos que Avedon tomó durante la primera parte de la década del 60. El libro, diseñado por Marvin Israel, tuvo como objetivo plantarse en medio de lo que se llamaba ¨el problema negro¨ y mostrar, en letra e imagen, las distintas realidades americanas en tiempos de promulgación de la ley de derechos civiles.

Las fotos que se exhiben en PACE muestran la plasticidad y la coherencia de Avedon. Su libertad creativa fue tal que nunca le resultaron necesarias ni las etiquetas ni las exageraciones sobreactuadas de los artistas de protesta. Lo que distingue a la fotografía de Avedon es su ánimo humanista. Lo mismo da si toma a una celebrity para la tapa de Harpers Bazaar o a un líder de la resistencia negra. En los retratos de Avedon hay una intimidad humana que lo mantiene alejado de cualquier levedad y que coloca a los protagonistas en una conversación con el fotógrafo que solo se completa con la mirada posterior del espectador.

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Marilyn Monroe, actress, New York, May 6, 1957. Copia en gelatina de plata. © The Richard Avedon Foundation

En la exposición hay algunas tomas célebres de Avedon. El desnudo del poeta Allen Ginsberg, activista por los derechos de los homosexuales, haciendo el gesto budista de abhaya mudra, que indica tranquilidad y sosiego y los pequeños retratos de una Marilyn Monroe abatida y llena de una gracia melancólica tal vez sean los más famosos, sobre todo porque ambos merecieron una saga a través del tiempo y, además, porque muestran a Avedon con una sensibilidad amplia para los conflictos individuales y sociales.

Menos obvias, hay dos fotos especialmente conmovedoras. William Casby, nacido esclavo es una toma bastante conocida en la que Avedon retrata a un hombre negro de casi 100 años de edad, con el rostro alargado por la deformidad de su mandíbula, y con los ojos secos, indistinguibles casi del rostro, lejanos en el tiempo. Con sus hombros cargados y fuertes pese a la edad, Casby, nacido esclavo en Algiers, Lousiana, fue la representación literaria del pasado esclavista de los Estados Unidos gracias al análisis que hizo años más tarde Roland Barthes. En su ensayo La cámara lúcida, Barthes se tomó de la fotografía de Avedon para situar la memoria en el terreno de la experiencia y quitarlo del dominio histórico. La foto de Casby actúa como certificación de la existencia de la esclavitud. Baldwin escribió para esa foto en Nothing personal:Es necesario, en la oscuridad, saber que hay luz en alguna parte, saber que en uno mismo, esperando ser encontrado, hay una luz. Lo que la luz revela es el peligro, y lo que exige es la fe “.

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William Casby, Born in Slavery, Algiers, Louisiana, March 24, 1963. Copia en gelatina de plata. © The Richard Avedon Foundation

La otra foto muestra al líder del partido nazi americano, George Lincoln Rockwell, participando del característico saludo por parte de un grupo de seguidores. Todos están vestidos con uniformes militares y tienen el brazalete con la esvástica en el brazo izquierdo. La postura intimidante y marcial de la toma, estratégicamente puesta en el libro en espejo con la de Ginsberg, muestra una de las realidades de la época que resuena hoy con cierta preocupación. En 1963,  año en que Avedon hizo esta toma para el libro, los supremacistas blancos gobernaban Alabama.

Una atención especial merece la serie de 11 fotografías que el artista hizo en el hospital psiquiátrico estatal de Jackson, Lousiana. Las imágenes entremezclan la enfermedad mental con la pobreza con un resultado demoledor. Son retratos de una profundidad y un impacto estético enorme en donde el protagonismo reside en el vacío de los rostros marcados por esa particular falta de vida que solo da la exposición sistemática a los fármacos y al encierro. Únicamente el reconocimiento del genio artístico de Avedon puede explicar que la misma persona tras la cámara sepa captar esas tomas dramáticas y también los retratos cool de John Lennon, de Audrey Hepburn y de Arnold Schwarzennegger o las gráciles imágenes de modelos posando entre elefantes africanos.

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Patients in a Mental Institution, February 1963. Copia en gelatina de plata. © The Richard Avedon Foundation

La fotografía de Avedon es moderna y contemporánea. Su obra es transicional entre el retrato moderno, el pop y el videoarte. Esta exposición en PACE refuerza esta idea colocando su producción en un lugar relevante. La reimpresión en 2017 de Nothing personal por parte de TASCHEN confirma que la libertad artística de Avedon y Baldwin, así como los problemas relacionados con las injusticias sociales y políticas, figuran todavía en la agenda.

 

 

 

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